Le Centre d'amélioration des arbres Edward Bonner est situé près de Moonbeam en Ontario, au coeur de la grande plaine d'argile du Nord. Ce centre a été établi en 1948 comme pépinière à des fins de production de semis destiné au reboisement des zones de coupe en forêt boréale.

Depuis 1952, des programmes d'amélioration des arbres sont en cours sur le site. Le Centre Bonner, qui couvre une superficie de 503 hectares, incorpore aujourd'hui des zones de production de graines, des verges à graines de semis, des plantations de semis supérieurs et des archives de clones.

 

Tous ces programmes contribuent à l'amélioration de la croissance des arbres et de la qualité des fibres. Le site entier est situé sur un esker glacial (une bande sablonneuse laissée par le passage d'une ancienne rivière glaciale et composée de sable et de dépôts rocheux).

La Spruce Falls Power and Paper Company Limited (qui est devenue Tembec inc.) a acheté en 1948 le terrain de l'actuel Centre Bonner, lequel était autrefois utilisé pour la culture des pommes de terre. Spruce Falls a cédé le terrain au gouvenement provincial en 1976 lorsque le ministère des Richesses naturelles de l'Ontario (MRNO) a pris à sa charge d'assumer la responsabilité de la régénération forestière. Le MRNO lui donna alors le nom de Centre d'amélioration des arbres Edward Bonner en l'honneur d'Edward Bonner, ancien forestier en chef de la Spruce Falls et principal artisan de la création du Centre.

 

Durant les années 1990, les coupures budgétaires et la réduction des effectifs au sein du MRNO ont occasionné un ralentissement significatif des activités du Centre. Bien que le terrain conserve son statut de terre de la Couronne, le partenariat pour la recherche forestière, impliquant Tembec, le Service canadien des forêts, le ministère des Richesses naturelles de l'Ontario et le Centre écologique du Canada, assume la gestion de tout le complexe, incluant notamment l'inestimable valeur des efforts de reboisement de la forêt boréale accomplis depuis près d'un demi siècle.
L'amélioration des arbres et la production de graines.


Le Centre Bonner englobe plusieurs sites de production de semences où l'on rencontre des espèces d'arbres pures, uniformes et mono spécifiques qui sont aménagées pour la production de graines, lesquelles serviront aux programmes de régénération des forêts nordiques. On y retrouve environ 25 hectares de plantations d'épinettes noires, implantés à des fins strictes de production de semences. En prenant soin de maintenir un ratio d'espacement et un élagage adéquat, il est raisonnable d'espérer en tirer une production annuelle de plus de 13 millions de graines.

 

Vergers à graines de semis
Les vergers à graines de semis ont pour vocation particulière de produire des semences d'arbres génétiquement supérieurs. Les semences ainsi obtenues deviennent, par essence, les fruits du verger. Les semis sont établis à partir des graines d'arbres de catégorie supérieure qui ont été prélevées dans les forêts de la région. L'ensemble des arbres et des pousses ainsi obtenus reçoit l'appellation de "famille". Les semis sont ensuite transplantés dans un verger spécialement conçu pour permettre la fécondation au hasard. Les familles dont le rendement est faible sont éventuellement retirées du verger de sorte que seules les meilleures se reproduiront, pour donner des semences haut de gamme. On retrouve maintenant des vergers à graines sur trois champs du Centre Bonner. Ces derniers couvrent 35 hectares et contiennent 70 000 arbres.

 

Archives de clones
Le clonage d'arbres est un procédé souvent mal compris; il sert essentiellement à assister la reproduction et préserver le matériel génétique des arbres qui affichent une qualité de croissance supérieure. À vrai dire, le terme "clonage" peut s'avérer inexact;  parler de "propagation arboricole" étant peut-être plus approprié. Ce processus est en plusieurs points similaire à celui qui consiste à couper la tige d'une plante domestique et à la remettre en terre de manière à lui faire prendre racine et donner naissance à un nouveau rameau. En fait, contrairement aux récents exploits de clonage animal, Il n'y a aucune manipulation du bagage génétique d'origine. Les branches d'épinettes noires supérieures sont tout simplement coupées, greffées puis plantées dans un espace choisi, de façon à préserver le bagage génétique des arbres sélectionnés. Ces spécimens serviront aussi à la recherche génétique et aux divers programmes d'élevage dirigé des arbres.

 

Recherche coopérative
Le Partenariat pour la recherche forestière encourage la résurgence de la recherche et du développement coopératif au Centre Bonner. Tous les organismes membres du partenariat ont été impliqués dans les efforts récents en vue de favoriser la production de semences de qualité destinées aux programmes de reboisement de la forêt boréale. Depuis l'an 2000, les programmes d'amélioration génétique des arbres ont été l'objet central des efforts renouvelés de recherche scientifique au Centre Edward Bonner.

 

En plus de son utilisation dans le domaine de la production de semences supérieures, le Centre Bonner a été le théâtre de nombreuses expériences de transplantation au fil des ans. Des pins rouges et des pins écossais ont par exemple été transplantés en bordure du principal chemin sillonnant le site.  On peut aussi y voir des spécimens de mélèzes européens, sibériens et japonais semés depuis 1951 en plus d'une concentration de pins gris et de pins rouges implantés respectivement en 1954 et 1948. Une transplantation de pins blancs, datant de 1961, présente des exemples de sections éclaircies ou contrôlées de manière intensive, lesquelles peuvent servir d'intéressants points de comparaison. En général, on peut affirmer que les arbres dont la densitéa été contrôlée atteignent des sommets supérieurs à ceux dont la croissance s'est faite sans aucune intervention humaine. Dans cet optique précis, le Partenariat pour la recherche forestière a, en 2001, entrepris un tel processus d'éclaircissement au coeur d'un peuplement de pins blancs.

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